Dominique Meeùs
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Préface de la quatrième édition (1891)

Les quatorze années qui se sont écoulées depuis la parution de son œuvre capitale ont puissamment enrichi notre documentation sur l’histoire des sociétés humaines primitives. Aux anthropologues, aux voyageurs et aux préhistoriens de profession se sont joints les spécialistes de droit comparé, apportant soit des faits nouveaux soit de nouveaux points de vue. Mainte hypothèse de détail établie par Morgan est devenue par là chancelante ou même caduque. Mais nulle part la documentation nouvelle n’a conduit à remplacer par d’autres ses grands points de vue essentiels. Dans ses traits principaux, l’ordre qu’il a établi dans la préhistoire reste encore aujourd’hui valable.

Au moment où Engels écrit ceci, il souligne l’abondance des nouveaux apports en quatorze ans et admet que « mainte hypothèse de détail […] est devenue […] chancelante ou même caduque ». Il a donc bien conscience que c’est un domaine nouveau, où les recherches sont actives et où des choses peuvent changer — comme toujours d’ailleurs en science. Il nous alerte par là sur la nécessité de nous maintenir au courant du progrès dans ce domaine, de tenir compte des nouveaux développements. Quand il juge que les traits principaux n’ont pas de raison d’être remis en question, il ne dit absolument pas qu’ils ne pourraient jamais l’être. Aujourd’hui, l’existence même d’un matriarcat primitif est contestée. Voir dans Darmangeat 2012 la synthèse des avancées récentes à ce sujet. Cela étant, ce n’est pas être fidèle à Engels de s’en tenir dogmatiquement à la lettre de son texte en ce qui concerne le matriarcat.